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Chayote

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Chayote
 Fruits de Sechium edule
Fruits de Sechium edule
Classification classique
Règne Plantae
Division Magnoliophyta
Classe Magnoliopsida
Ordre Violales
Famille Cucurbitaceae
Genre Sechium
Nom binominal
Sechium edule
(Jacq.) Sw., 1800
Classification phylogénétique
Ordre Cucurbitales
Famille Cucurbitaceae
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La chayote ou chayotte (Sechium edule), appelée aussi christophine (Antilles françaises, Guyane), chouchou (Réunion, Île Maurice), chouchoute (Nouvelle-Calédonie, Polynésie française) ou encore mirliton en Haïti, est une plante vivace de la famille des cucurbitacées, cultivée sous climats chauds comme plante potagère pour son fruit comestible à maturité. Le terme désigne aussi le fruit qui est consommé comme légume.

Sommaire

Étymologie

Le mot « chayote » vient de l'espagnol chayote qui vient lui-même du mot nahuatl chayotli qui désigne le fruit[1]. Le terme espagnol, chinchayote, désignant la plante[1].

Description

Chayotes

C'est une plante vivace par sa souche tubéreuse, mais elle n'est pas rustique en climat tempéré froid. Elle émet de longues tiges, de plusieurs mètres de longueur, grimpantes grâce à des vrilles trifides. Les tubercules qui contiennent 10 à 15 % d'amidon, sont comestibles quand ils sont jeunes.

Les feuilles, de 10 à 20 centimètres de long, sont entières, à nervation palmée, avec cinq lobes pointus et une base cordiforme.

Les petites fleurs, jaunes ou blanc verdâtre, sont monoïques (sexes séparés sur la même plante). Les fleurs mâles sont réunies en grappes, les fleurs femelles solitaires, toutes apparaissant à l'aisselle des feuilles.

La «viviparité » de la chayote : la graine germe à l'intérieur du fruit

Le fruit est une grosse baie d'une dizaine de centimètres de longueur, en forme de poire biscornue, à côtes irrégulières. Il est jaune crème ou vert pâle et n'a, contrairement aux autres cucurbitacées, qu'une seule graine. Cette graine est très grosse, à tégument mince, difficile à extraire du fruit.

On dit parfois que cette plante est « vivipare » car la graine germe à l'intérieur du fruit tombé à terre.


Origine et distribution

Cette espèce est originaire du Mexique (Oaxaca, Puebla, Veracruz). Elle est largement cultivée dans les zones tropicales, notamment en Amérique du Sud, où elle est connus sous les noms de chayote, chayota, tayota, guatilla, guatila, etc.

Culture

Plantation de chouchous dans le cirque de Salazie, Réunion

Sa culture demande un sol frais, profond, bien ameubli et bien fumé, ainsi qu'un climat chaud.

La multiplication se fait par plantation du fruit assez tôt en fin d'hiver dans un endroit abrité et chaud. Le plant est ensuite mis en place au printemps, vers le mois de mai dans l'hémisphère nord.

La récolte intervient vers le mois de novembre. Six mois de chaleur sont nécessaires pour la maturation des fruits. La chayote a besoin d'être palissée pour prospérer.

La souche peut rester en terre plusieurs années à condition de la protéger efficacement contre le gel.

Le chouchou est un des légumes préférés des Réunionnais, sa production est une spécialité du cirque de Salazie.

Utilisation culinaire

Les fruits s'accommodent en légumes cuits de la même manière que les courgettes, on les prépare en daube ou en gratins (christophine farcie). On peut aussi les servir en salade, à partir de jeunes fruits, crus ou refroidis après une légère cuisson, et rapés.

Il existe aussi des préparations sucrées à base de chayote, ainsi des compotes, des confitures, ou le « gâteau chouchou » à la Réunion.

Les jeunes pousses tendres, appelées « brèdes chouchou » à la Réunion, peuvent se préparer sautées à la poêle comme des haricots verts dont elles rappellent le goût.

La racine de la chayote (la chinte) peut être détaillé en bâtonnets et préparé comme des frites. D'apparence rustique, il a cependant une texture agréable. Ce tubercule est également connu comme ichintal au Guatemala ; chinta o chintla au Salvador, echinta ou patastilla au Honduras et raíz de chayote au Panamá.

En Colombie, il est généralement utilisé comme un quelconque tubercule remplaçant ainsi la patate, à certain endroit il est utilisé comme aliment fourrager pour les animaux domestiques comme par exemple l'élevage bovin ou porcin.

Il lui est attribué des propriétés amaigrissantes et de régénérations des cellules.

Autres usages

Les tiges desséchées étaient utilisées à la Réunion pour fabriquer des chapeaux (les chapeaux paille chouchou, spécialité de Salazie) autrefois commercialisés en Europe sous le nom de « chapeaux de paille d'Italie » !

La pulpe crue du fruit, astringente, utilisée en masque était réputée effacer les taches sur le visage. On attribuait au fruit des vertus médicinales pour favoriser la lactation et guérir la coqueluche.

Variétés

Il existe au Mexique trois variétés qui y sont cultivées :

– une variété vert pâle en forme de poire ;
– une petite variété de couleur crème ;
– une dernière vert foncé plus épineuse.

Références

  1. a  et b (es) Birgitta Leander, Herencia cultural del mundo náhuatl, a traves de la lengua, SepSetentas, 1972 

Voir aussi

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