Écureuil

Écureuil
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Nom vernaculaire ou
nom normalisé ambigu :
Le terme « Écureuil » s'applique en français à
plusieurs taxons distincts.
Écureuil
Un écureuil roux par Hans Hoffmann
Un écureuil roux par Hans Hoffmann
Taxons concernés

Dans la familles des Sciuridae :

  • genre Myosciurus (écureuils pygmées d'Afrique)
  • genre Sciurus (écureuils communs,
    dont l'écureuil roux d'Eurasie et l'écureuil gris)
  • genre Tamias
    (dont les écureuils de Corée)
  • genre Tamiasciurus
    (écureuils roux d'Amérique du Nord)
  • genre Ratufa (écureuils géants)
  • genre Spermophilus
    (écureuils terrestres - certaines espèces)
  • etc.

Écureuils volants :

Le terme écureuil [ekyʁœj] est un nom vernaculaire ambigu qui désigne en français de nombreuses espèces de rongeurs grimpeurs de taille moyenne, parfois même « volants ». Leur queue, plus ou moins touffue selon les espèces, forme un panache ou un plumeau caractéristique. Ils appartiennent tous à la famille des Sciuridés, à part quelques écureuils volants de la famille des Anomaluridés.

La queue en panache de l'écureuil et son acharnement à faire des provisions pour l'hiver ont contribué à sa popularité et en ont fait un animal emblématique souvent présent dans la symbolique et la culture.

Sommaire

Étymologie

Le terme écureuil dérive du latin scūriolus, un emprunt au grec ancien σκίουρος composé de σκὶα qui signifie l'« ombre » et de οὐρά qui signifie « queue »[1]. Suivant les régions et les époques, ce terme a pris plusieurs formes : escureul, escuireul, escuriel, escuriuel[1].

Systématique

Écureuil roux d'Eurasie vu de face
Écureuil d'Eurasie ou Écureuil roux, commun en Europe.
Écureuil gris américain
Écureuil gris, écureuil américain, invasif en Europe.
Écureuil de Corée
Écureuil de Corée, parfois vendu en animalerie.
Écureuil fauve
Écureuil fauve, espèce très commune en Amérique du Nord

Les écureuils appartiennent le plus souvent à la famille des Sciuridae qui comprend aussi des animaux appelés funisciures, héliosciures, tamias et parfois rats (ex. rat palmiste)…

D'autres écureuils volants sont des rongeurs de la famille des Anomaluridae.

Caractéristiques

Leur queue, plus ou moins touffue selon les espèces, forme un panache ou un plumeau caractéristique, ainsi que leur faculté à sauter de branche en branche.

Il y aurait 264 espèces recensées dans le monde dont 56 % sont arboricoles, 12,5 % sont terrestres et 31,5 % volants. Ils ne sont absents que des îles et de certains archipels, de l'Australie et de la pointe sud de l'Amérique, ainsi que d'une zone concernant l'Est de l'Afrique du Nord et une partie du Moyen-Orient[2].

Leur taille varie de 13 cm pour les écureuil pygmée d'Afrique à 90 cm pour les écureuils géants d'Asie.

Sur tous les continents, en raison de leur mode de vie, les écureuils semblent jouer des fonctions écosystémiques importantes, notamment en « oubliant » des graines qui germent d'autant mieux, qu'elles sont parfois enterrées par ces animaux dans des trous où elles sont mises en contact avec des champignons symbiotes. On a récemment montré[3] que les écureuils consomment (de nuit surtout pour certaines espèces et toute l'année (pour les espèces testées) dans les régions froides et tempérées) une grande quantité de champignons, contribuant ainsi à la propagation des spores de ces champignons, dont certains ne font que des fructifications souterraines (truffe du cerf par exemple).

Noms en français et noms scientifiques correspondants

Liste alphabétique des noms vernaculaires attestés[4] en français.
Note : certaines espèces ont plusieurs noms et, les classifications évoluant encore, certains noms scientifiques ont peut-être un autre synonyme valide. En gras, les espèces les plus connues des francophones.

Symbolisme de l'écureuil

Un écureuil rouge sur fond jaune
Blason d'un quartier de Tübingen

En Europe, les écureuils étaient considérés autrefois avec une grande méfiance. Les mythes des Germains du Nord relatent l'existence d'un écureuil appelé Ratatöskr (« dent de rat ») qui ne cessait de monter et de descendre sur le tronc de l'arbre du monde Yggdrasil (voir Frêne) et semait la discorde entre l'aigle installé sur sa cime et le serpent Nidhogr, en racontant à chacun ce que l'autre avait dit de lui. L'écureuil fut aussi rapproché du dieu germain Loki. Cet animal roux qui fuit sans cesse à toute vitesse et ne se laisse jamais attraper fut considéré à l'époque chrétienne comme une véritable incarnation du Diable[9].

Pour les indiens d'Amérique, avoir la force de l'écureuil se dit de l'homme qui est toujours en mouvement. Rêver d'un écureuil est une invitation à se préparer pour un grand changement[10]. Il apprend aussi à réserver son énergie pour un besoin ultérieur mais aussi à réserver son jugement pour l'avenir[11].

En héraldique l'écureuil est le symbole de la prévoyance, de l'agilité, de la vivacité et de l'indépendance ou bien encore des contrées boisées[12]. S'il est d'azur, il symboliserait la foi dans le commerce, s'il est de sable il symboliserait « un homme juste qui corrige les vices »[13].

Nicolas Fouquet, intendant général des finances de Louis XIV, portait sur ses armes un écureuil (« fouquet » en patois) accompagné de la devise « Quo non ascendet ? » (« Jusqu'où ne montera-t-il pas ? »).

L'écureuil dans la culture populaire

Article détaillé : Liste des écureuils de fiction.
  • L'image de l'écureuil stockant ses noisettes est souvent associée à l'idée d'épargne. C'est pourquoi en France le logo du Groupe Caisse d'épargne est un écureuil ;
  • par ailleurs cet animal est l'emblème de l'équipe nationale de football du Bénin.

C'est un terme qui entre dans la composition de plusieurs noms vernaculaires de poissons (comme merluche-écureuil, le genre Sargocentron), d'autres mammifères (comme singe-écureuil) et d'un papillon de nuit.

Expression : « agile comme un écureuil »

Etat, pression (et réponses), dynamiques de populations

  • De nombreuses espèces sont en régression du fait de la dégradation ou destruction ou fragmentation écologique de leur habitat. Au contraire quelques espèces introduites ou s'étant adapté aux contextes urbains prospèrent (ex : écureuil gris en Angleterre)
  • L'écureuil roux en Europe (Royaume-Uni et Italie principalement) régresse face à l'écureuil gris considéré comme invasif
  • Des études récentes montrent que beaucoup d'écureuils sont significativement mycophages [14]. La régression des champignons, en particulier en forêt gérée avec la régression du bois-mort et de la naturalité des milieux, ou l'empoisonnement par bioaccumulation de métaux ou radionucléides bioconcentrés par les champignons (suite aux retombées des essais nucléaires, puis de la catastrophe de Tchernobyl par exemple), ou suite à l'intensification des pratiques sylvicoles[15],[16], cette régression donc, pourrait peut-être expliquer la régression de certaines populations d'écureuils.

Notes et références

  1. a et b Définitions lexicographiques et étymologiques de « écureuil » du CNRTL.
  2. (fr) Les écureuils introduits en France et en Europe occidentale : de la connaissance à la prévention Actes du 13e Forum des gestionnaires du 16 mars 2007 (31 p)
  3. Marc D. Meyer, Malcolm P. North, and Douglas A. Kelt ; Fungi in the diets of northern flying squirrels and lodgepole chipmunks in the Sierra Nevada ; Can. J. Zool. 83: 1581–1589 (2005) doi: 10.1139/Z05-156
  4. Attention aux appellations et traductions fantaisistes circulant sur l'Internet
  5. Message du ministre sur Nature et biodiversité algérienne.
  6. a, b, c et d Écureuil terrestre de Barbarie
  7. a, b, c, d, e, f, g, h, i, j, k et l (en)(es)(fr)Liste des espèces CITES, Référence aux annexes de la Convention sur le commerce international des espèces de faune et de flore sauvages menacées d’extinction. Revue et corrigée par Tim Inskipp & Harriet J. Gillett. 2003. Lire le document pdf p.90
  8. a, b, c, d et e D. Sheil et E. Meijaard. La vie reprend après les abattages OIBT Actualités des Forêts Tropicales 13/2 2005. Lire le document pdf
  9. d'après l'Encyclopedie des symboles La Pochothèque, Le livre de poche, ISBN 2253130109
  10. Les symboles des animaux dans la croyance indienne
  11. Les animaux totems
  12. écureuil sur le site Au blason des armoiries.
  13. L. Foulques-Delanos, Manuel héraldique ou Clef de l'art du blason(Avertissement), Limoges, oct. 1816]
  14. Marc D. Meyer, Malcolm P. North, and Douglas A. Kelt ; Fungi in the diets of northern flying squirrels and lodgepole chipmunks in the Sierra Nevada ; Can. J. Zool. 83: 1581–1589 (2005) doi: 10.1139/Z05-156
  15. Carey, A.B., Kershner, J., Biswell, B., and Dominguez de Toledo, L. 1999. Ecological scale and forest development: squirrels, dietary fungi, and vascular plants in managed and unmanaged forests. Wildl. Monogr. No. 142. pp. 1–71.
  16. Carey, A.B., Colgan, W., Trappe, J.M., and Molina, R. 2002. Effects of forest management on truffle abundance and squirrel diets. Northwest Sci. 76: 148–157.

Voir aussi

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Articles connexes

Liens externes


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