Billy Budd (Britten)

Billy Budd (Britten)

Billy Budd (Britten)

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Billy Budd est un opéra en anglais de Benjamin Britten (opus 50) dont la première version de 1951 est en quatre actes et une version révisée, plus ramassée, en deux actes (créée le 9 janvier 1964).

L’action se passe à bord du HMS Indomptable (en anglais, HMS Indomitable) pendant la guerre entre le Royaume-Uni et la France révolutionnaire de l’été 1797. Le navire s'achemine seul au large des côtes françaises, pour rejoindre la flotte de la Méditerranée.

La particularité de cet opéra, quasiment unique, est d’être chanté uniquement par des voix d'hommes.

Le livret est une adaptation d'Edward Morgan Forster et d'Eric Crozier, d’après la nouvelle éponyme d’Herman Melville. Il s'ouvre et se referme sur la figure du capitaine Vere, incarné par Peter Pears.

Sommaire

Personnages

Personnage
Edward Fairfax Vere, Capitaine de l'Indomptable
Billy Budd, Gabier de misaine
John Claggart, Maître d'armes
Mr. Redburn, Second
Mr. Flint, Officier de manœuvre
Lieutenant Ratcliffe
Red Whiskers, Marin enrôlé de force
Donald, matelot
Dansker, vieux marin
Le novice
L'ami du novice
Squeak, caporal d'armes
Bosun
First Mate
Maintop
Arthur Jones, marin enrôlé de force
Officiers, matelots, gargoussiers, tambours, marsouins
Voix
ténor
baryton
basse
-
baryton
baryton
basse
ténor
baryton
basse
ténor
baryton
ténor
baryton
baryton
ténor
baryton
chœur
Distribution initiale
Peter Pears
Theodor Uppman
Frederick Dalberg
-
Hervey Alan
Geraint Evans
Michael Langdon
Anthony Marlowe
Bryan Drake
Inia Te Wiata
William McAlpine
John Cameron
David Tree
Rhydderch Davies
Hubert Littlewood
Emlyn Jones
Alan Hobson
Covent Garden Opera Chorus
  • Le Premier maître - baryton
  • Le Second maître - baryton
  • La Grand'hune - ténor
  • L'ami du novice - baryton
  • Quatre enseignes - voix de garçons
  • Un mousse - voix parlée

Composition de l'orchestre

  • 4 flûtes (dont piccolos)
  • 2 hautbois, cor anglais
  • 2 clarinettes (dont une clarinette en mi bémol)
  • 2 clarinettes basses
  • saxophone alto
  • 2 bassons, contrebasson
  • 4 cors, 4 trompettes, 3 trombones, tuba
  • timbales, percussions (6 musiciens)
  • harpe
  • cordes

Argument

Prologue. Le capitaine britannique Edward Fairfax Vere est hanté par un épisode tragique de sa vie où il a été mis à l’épreuve. Il s’interroge sur la nature du bien et du mal.

Acte I

Parmi les recrues forcées de son navire de guerre L'Indomptable, se trouve le marin Billy Budd, jeune, beau et fort, mais qui bégaie sous le coup de l’émotion. Le maître d’équipage, John Claggart, reconnaît immédiatement la valeur de ce jeune matelot. Mais celui-ci se fait remarquer en faisant ses adieux fervents aux Droits de l’homme, sans arrières-pensées, puisqu’il s’agit simplement du nom du navire marchand sur lequel il servait avant d’être recruté de force. Claggart décide de le harceler.

Acte II

Le capitaine Vere invite ses officiers à prendre un verre. Ils discutent dans le carré et le capitaine prend la défense de Billy Budd et rassure ses officiers sur une éventuelle mutinerie. L’Indomptable entre dans les eaux ennemies, au large du Finistère. Mais Claggart révèle sa détermination, un incident provoqué par lui pour mettre en cause Billy ayant échoué, afin de le détruire, parce que sa bonté et sa beauté le mènent au désespoir. Il cherche alors à le corrompre par le biais d’un novice pour, prétendument, fomenter une muniterie.

Acte III

Un combat naval commence mais est arrêté en raison du brouillard. Claggart profite de ce moment d’attente pour « révèler » au capitaine l’existence d’une mutinerie mais la brume se lève juste avant la révélation. Branle-bas de combat, une bordée est lâchée, mais faute de vent, le combat cesse. Claggart reprend aussitôt ses fausses accusations, même si le capitaine Vere ne veut pas y croire. Il décide de les confronter dans sa cabine. Lors de la confrontation, Billy sous le coup de l’émotion pour des accusations injustes bégaie : pour se défendre, il frappe alors Claggart et le tue sur-le-coup. Une cour martiale est alors constituée. Vere, témoin de la scène et convaincu de l’innocence de Billy, ne prend pas sa défense. En raison de l’application sévère du code de guerre, Billy est condamné à être pendu sur-le-champ. C’est Vere qui lui communique le verdict, en coulisse pendant qu’un enchaînement d’accords parfaits à l’orchestre sigle cette rencontre, cachée aux spectateurs.

Acte IV

Billy attend son exécution avec sérénité. Dansker lui apporte du grog et du biscuit (métaphore religieuse). Mais il accepte son sort et refuse la mutinerie de l’équipage. La sentence est exécutée sur les derniers mots de Billy : « Starry Vere, que Dieu vous bénisse ! ». L’équipage tente une révolte mais est renvoyé dans les batteries.

Épilogue

Vere reconnaît avoir failli. Il sait que Billy l’a sauvé et l’a béni. « J’ai aperçu une voile dans la tempête, la voile qui brille tout là-bas, et je suis satisfait. J’ai vu où elle va. Il est un lieu où elle s’ancrera à jamais. Je suis à présent un vieil homme, et mon esprit peut évoquer en paix cette époque reculée… »

Première et critique

La première a eu lieu au Royal Opera House (Covent Garden) le 1er décembre 1951. La critique est quasi unanime, tout comme pour Peter Grimes, six ans auparavant. L'historien de l'art Kenneth Clark n'hésite pas à affirmer qu'il s'agit là « d'un de ces chefs-d'œuvre majeurs qui transforment l'homme ». Stephen Spender va dans le même sens : « La musique est ample comme la houle et les fureurs de la mer, avec le son des sifflets, des cornes de brume et des cloches, l'impression de la présence de la brume… Je me suis senti exalté… ».

Discographie

Parmi les nombreuses versions disponibles, la première mondiale de la version d’origine est disponible chez Erato (1998) : Kent Nagano en est le chef d’orchestre (il y dirige l’Hallé Orchestra), le baryton Thomas Hampson en joue le rôle-titre, tandis que Anthony Rolfe Johnson est Captain Vere et Eric Halfvarson John Claggart.

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